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这些漫天乱飞的白蚁到底是什么来头?

发布日期:2022-06-06 10:27    点击次数:181

最近两天,上海的白蚁上了热搜,它们蜂拥而至,遇到灯光就会密集聚集起来,漫天乱飞的情形让不少密集恐惧症患者都大呼害怕。

这些白蚁不仅会飞,个头还不小,而且数量也很大,让人不禁疑惑:它们到底是什么来头?怎么每年这个时候总是这么多?我们到底应该怎么防住它们?

  白蚁虽然有个"蚁",却不是蚂蚁

白蚁虽然带个"蚁"字,却和蚂蚁没有半毛钱关系。它们是蜚蠊目等翅下目(学名:Isoptera)昆虫的总称,而在蜚蠊目里还有一位我们熟悉的"老朋友"——蟑螂。

所以它们虽然叫"白蚁",但却完全不是"白色的蚂蚁"。此外在等翅下目中大约有 3000 多种不同品种的白蚁,其中在中国就有大约 400 种,所以"白蚁"也只是对这一类昆虫的一个泛称。不过为了方便大家理解,下面我们都叫白蚁来指代这些昆虫。

此外,白蚁还是一种社会性动物,换句话说它们互相之间有非常明确的分工(这可能也是为什么会被叫做"蚁"的原因,蚂蚁的社会分工也是出了名的了)。

比如在一群白蚁里会有负责觅食、管理粮食储存、照顾后代的工蚁。

这个工作听起来任劳任怨,鞍前马后的,但是工蚁其实是白蚁里面对人类威胁最大的一类。

因为白蚁的食物有一部分来源于纤维素,而工蚁的职责就是从各种枯木、死亡植物中收集木质纤维,这就包括了人类的木质建材,这也是为什么白蚁被认为是一种对人类有害的"害虫"。

但从自然界的角度来讲,白蚁分解死亡的植物,其实是起到一个促进生态系统循环的作用。

被白蚁侵蚀的木结构

除此之外,还有负责守护群体的兵蚁,它们往往会特化出强大的大颚,并且会通过脑袋前面的小孔分泌出带有腐蚀作用的液体来攻击、抵御敌人。

为了与敌人"战斗",不同的白蚁也特化出了与众不同的战斗"武器":有的兵蚁有巨大的大颚来咬住敌人;有的则是进化出修长的大颚借助弹性,施加快速的攻击;有的则是将头部变成坚硬的"盾牌",在巢穴受损时堵住缺口;还有的则会进化出像水枪一样的形态,通过喷射分泌物来攻击敌人。

图中 E 就是兵蚁,有的像左边一样在前端形成水枪的结构,有的则像右边的会有强大的颚来攻击敌人

但是这些看起来都不太像是会飞的白蚁啊?那些会飞的白蚁是什么类型呢?答案是生殖蚁,或者更准确点,是即将成为蚁王和蚁后的繁殖蚁们。

  为了寻找繁殖,它们开始了飞行

(为避免密集恐惧,本节不含任何图片, 济南邦赢信息技术有限公司请放心阅读)

到了每年特定的时节,这些蚁巢里的生殖蚁会感知外界环境,当发现环境温暖湿润的时候(往往也是春夏之交的大雨过后),它们就会成群出动,振动它们这一类白蚁独有的翅膀,开始了远距离的迁徙。

在这个过程中,雄性和雌性会探寻合适的定居点,一旦落地就会开始交配,成为这个新巢穴的蚁王和蚁后。

这也就是我们在每年都会在夏天即将来临前的大雨过后,看到这么多满天乱飞的白蚁的原因了。

但我们再进一步想想,这背后的故事就非常骇人了:每年我们都能看到成千上万的白蚁倾巢而出,而它们全都是具有强大繁殖能力的"准蚁王"和"准蚁后"。如果他们全都能顺利成对结合,这就意味会形成成千上万的蚁巢。

更可怕的是,这些蚁王蚁后的寿命往往非常长:普通的工蚁、兵蚁只能活几个月,但是蚁王蚁后一旦在巢穴定居,生殖系统就会逐渐膨大成为高效的"生殖机器"(想象一下,世界上最大的蚁后大约长 10 厘米),并且持续十几二十年不断地繁殖后代。

所以有人估计如果将全世界的白蚁分配给世界上每个人,平均下来每人能分到 0.5 吨左右。

除了可怕的数量,还有它们食用纤维素带来的灾难:据估计,每年白蚁在中国造成的各种木质结构损失就高达 30 亿人民币左右。

所以,当你再次看到白蚁的时候,不妨勇敢拍死它,你可能就消灭了一座未来可能出现的上万白蚁的蚁巢。

除此之外,安装纱窗,拉好窗帘减少光源,减少家中潮湿温暖的杂物堆积,都能有效减少生殖蚁的侵入。

  不同科学家看待白蚁的态度却截然不同

如果你在学术搜索上查"白蚁(Termite)",除了一部分与白蚁防治有关之外,大约 2/3 的文章却是完全不同的角度来看待这类"害虫"。

如果你采访一位生态学家,他会觉得从生态系统的稳定来看,白蚁可能有着重要的作用。

大多数白蚁其实并不会和人类社会产生联系,它们往往生活在物种丰富的区域,而这些地方的白蚁,一方面可以消化死去的植物分解纤维素,另一方面它们体内的微生物可以发挥"固氮作用",可以说是生态系统碳循环和氮循环的中坚力量了。

白蚁可能发挥了类似腐生菌的固氮作用,从死亡的植物中将氮元素进行转换

如果你采访一位研究衰老和进化的进化学家,他会觉得白蚁可能能解开衰老与长寿的密码。

我们讲到,蚁王蚁后往往可以存活 10-20 年,而它们巢穴里的兵蚁、工蚁往往只有几个月的寿命。而现有的进化研究来看,大部分生物繁殖如果越多,寿命往往会越短,但是白蚁却仿佛是一个特例。

研究发现,白蚁蚁后的抗氧化能力、DNA 修复能力比其他昆虫会更强,同时它们生长信号相关的生化反应会更弱,这背后的长寿机制,也是不少科学家们好奇的问题。

蚁后和工蚁抗氧化应激能力的对比

但如果你采访的是能源学家,他会觉得白蚁体内的微生物会很有意思。

我们知道随着科技进步,能源的消耗成了未来的一大难题,而白蚁这种可以消化木质素的能力就引起了能源领域科学家的关注:白蚁体内微生物和白蚁的消化腺会将木质素降解,以形成甲烷、乙酸等小的有机分子,那如果能将这个过程控制好,也许在未来我们就可以尝试利用白蚁的肠道微生物来生产燃料了。

白蚁的肠道微生物可能会给我们带来意想不到的发现

不过,目前来看,白蚁对于人类而言仍然是弊大于利的"害虫"。但事物往往具有两面性,也许未来的一天,随着技术的改进与成熟,白蚁就从"害虫"变成"益虫"了呢?

参考资料

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